Séance de 28 mars, Paris

Lieu: IHPST, 13 rue du Four, Paris, Salle de réunion, 14h à 17h

Nous avons le plaisir de vous annoncer la prochaîne séance du séminaire « Histoire et Philosophie de l’Informatique et du calcul”, mercredi 28 mars à partir de 14h, IHPST, Paris.

Le thème de cette séance est: Perspectives nationales sur l’histoire de l’informatique avec la participation de:

Loïc Petitgerard (CNAM), Discipline et formation en informatique : l’équipe « Systèmes informatiques » au Cnam (1968-1988) en contexte national

On présentera un cas d’étude de l’émergence d’un laboratoire d’informatique, dont la génèse, l’identité, la culture et les pratiques ont été conditionnées par la discipline des « systèmes » – cette étude est le résultat d’un projet de recherche mené conjointement depuis 2015 avec Camille Paloque-Berges (Laboratoire HT2S) et dont les résultats sont en cours de publication dans les Cahiers d’histoire du Cnam (volume 7et 8).
Sur la base d’un « centre de calcul » (qu’on trouve dans les centres universitaires, dans les années 1960) se met en place une équipe « Systèmes informatiques » puis un laboratoire dédié à l’informatique, au Cnam (1968-1988). Cette émergence correspond à un moment de structuration du domaine des « systèmes », avec la mise en place de formations dédiées, au Cnam. Plus globalement, c’est un épisode indicatif des transformations à l’échelle française, où la discipline informatique gagne progressivement (années 1960s et 1970s) une légitimation industrielle et scientifique. On insistera également sur des parcours d’acteurs, dont les ingénieurs, qui structurent une culture professionnelle de l’informatique, de par leur implication dans la veille, les échanges nationaux et internationaux, et dans des projets de recherche entre mondes industriels et académiques.

Gerard Alberts (Université d’Amsterdam), Work in IT, occupation without profession

1. A cascade of agendas, no discpline

The history of computer use and research in European countries in the 1950s and 1960s inspires me to the following observations.

Working with the early automatic computers was considered to be making large and complex calculations. The early users of computing technology worked in the expectation that “numerical analysis” was going to be their discipline. By 1955 the concept of numerical analysis lost its coherence. Perhaps programming; oh no: autocoding; wait: programming languages or operating systems might become the central topic of the field with no name. But before any of these had had a chance to develop into the core of an academic discipline, they were yet again superseded by such field of expertise as system development, automation, and from 1968 onwards: software engineering. The 1950s and 1960s show competing styles and overlapping agenda’s. Not even a “software crisis” brought unity.

2. Jobs without profession

The broader spread of commercial computer use created work for software houses in a field that gradually shifted from office automation to IT. However hard the societies for computing tried, they did not succeed in engaging any portion of the experts working in the field, nor in defining professionality for the many new functions. The sector was thriving without labour organisation, without the emergence of a profession. In particular the 1970s showed competing styles, rather than a binding ethos. In one word, no profession. And without “closure” into a profession, the sociology of professions leaves the historian clueless here.

3. History of computing and social science

Half a century on, the observation is not a repair of an IT profession. Quite the contrary, the “work without profession” has spread to the other sectors of the economy. Having left the industrial era, work is no longer primarily understood as labour. From its own angle history of computing leads to similar interpretations as sociology, leaving behind the sociology of professions, as economy, observing “the end of work as we know it”, and as media theory, confronting the reader with a “platform society”.

At this meeting ground the history of computing may contribute an understanding of the situation rooted in the substance matter of the technology involved.